Não subestime o mRNA: especialistas dizem que novas tecnologias podem mudar o cenário das vacinas

Quando as empresas farmacêuticas como Pfizer e Moderna aprenderam a incorporar com sucesso a tecnologia de RNA mensageiro em uma vacina COVID-19, os especialistas dizem que provavelmente abriram a porta para uma mudança significativa no futuro da imunização.

O marco no desenvolvimento da vacina foi recebido com entusiasmo pela maioria, mas o ritmo aparentemente rápido e a abordagem inovadora estão causando hesitação em outros.

Especialistas dizem que a nova técnica não deve dissuadir as pessoas de tomar a vacina. Embora o método de mRNA seja novo para inoculações, a tecnologia real já existe há décadas.

A diferença agora, dizem eles, é que os cientistas resolveram as dificuldades para fazer um produto útil.

“Parece sofisticado, mRNA, mas não há nada de estranho nisso”, disse Earl Brown, especialista em virologia e microbiologia da Universidade de Ottawa. “Esta é a forma como nossas células operam – vivemos por mRNA.”

As vacinas da Pfizer-BioNTech e Moderna foram as primeiras inoculações aprovadas para humanos para usar o mRNA, que fornece às nossas células instruções para produzir proteínas. No caso das vacinas COVID, o material injetado mostra às células como fazer um pedaço inofensivo da proteína spike do coronavírus, que então ensina nosso sistema imunológico a reconhecer o vírus e combater uma infecção futura.

Os cientistas criaram a vacina programando o material genético da proteína spike em mRNA, um processo que teoricamente poderia funcionar para outros vírus.

“Contanto que você saiba como criar essas instruções – aquele código genético que você precisa para convencer seu corpo a criar esse alvo – você pode projetar uma vacina de mRNA contra qualquer antígeno”, disse Nicole Basta, professora associada de epidemiologia da McGill.

“Mas a questão é se será eficaz e se será seguro.”

O desenvolvimento de futuras vacinas de mRNA pode ser rápido, diz Basta, mas elas precisam passar pelo processo usual de avaliação e testes clínicos para garantir a segurança e eficácia. Portanto, as vacinas para outros vírus não vão aparecer durante a noite.

Ainda assim, Basta acrescenta, há potencial para o uso de mRNA para melhorar as vacinas existentes ou para desenvolver novas contra outros patógenos.

O Dr. Scott Halperin, professor da Dalhousie University e diretor do Canadian Centre for Vaccinology, vê as vacinas de mRNA como “evolucionárias, e não revolucionárias”.

Parte da razão pela qual as vacinas COVID surgiram tão rapidamente foi a tecnologia que vem sendo desenvolvida há anos, disse Halperin. A pandemia global ofereceu aos cientistas uma oportunidade urgente – e financiamento e colaboração sem precedentes – para tentar novamente uma injeção viável.

Pesquisas anteriores foram feitas sobre a criação de vacinas de mRNA contra o Zika e outros vírus, acrescentou Halperin, e houve esforços anteriores focados em tratamentos de câncer. A pesquisa específica do coronavírus foi ainda mais acelerada pela análise da proteína de pico do SARS e MERS.

Embora a tecnologia de mRNA em si seja impressionante, Halperin diz que melhorias precisam ser feitas para criar um produto com temperatura mais estável antes que esses tipos de vacinas e tratamentos “realmente assumam o controle”.

“A logística de entrega de vacinas de mRNA agora, não gostaríamos de ter que fazer isso para cada vacina que produzimos”, disse ele, referindo-se à temperatura de armazenamento ultracongelado que é necessária atualmente. “Mas acho que é um marco importante.”

Os cientistas devem continuar avançando na tecnologia, assim como fizeram recentemente ao resolver dois problemas confusos com o mRNA – sua fragilidade e instabilidade.

Brown diz que a fragilidade foi resolvida pelo empacotamento do mRNA em um revestimento de gordura, dando a ele algo para ajudar a se ligar às células para que não se desintegrasse após a injeção. A instabilidade foi vencida com a modificação do componente uracila do RNA, uma das quatro unidades de seu código genético.

“A aplicação da tecnologia é nova, mas a ciência está madura”, disse Brown. “Acabamos de chegar ao ponto em que podemos aplicá-lo.”

As vacinas tradicionais normalmente contêm um vírus morto ou enfraquecido, disse Brown. Esses métodos ainda estão sendo usados ​​no desenvolvimento da vacina COVID, inclusive pela AstraZeneca-Oxford, cujo produto ainda não foi aprovado no Canadá.

Um benefício de usar mRNA é a velocidade com que uma vacina pode ser desenvolvida ou atualizada, uma vez que os cientistas sabem o que almejar, diz Brown.

Embora os especialistas acreditem que as vacinas atuais funcionarão contra as variantes recentes do vírus COVID – incluindo uma originária do Reino Unido que é mais transmissível – Brown diz que a adaptabilidade do mRNA poderia teoricamente ser útil se surgissem novas cepas que necessitassem de uma atualização.

“Em seis semanas eles poderiam produzir algo”, disse ele. “Ele ainda teria que passar pelos testes da Fase 3, mas dá a você mais flexibilidade e uma grande vantagem.”

Este relatório da The Canadian Press foi publicado pela primeira vez em 21 de janeiro de 2021.

 

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